El transporte por ferrocarril es un medio de transporte de pasajeros y mercancías en dichos vehículos sobre carriles, también conocidos como pistas. También se le conoce comúnmente como el transporte en tren. En contraste con el transporte por carretera, donde los vehículos se ejecutan en una superficie plana preparada, vehículos ferroviarios (material rodante) están direccionalmente guiado por las pistas en las que se ejecutan. Pistas normalmente consisten en carriles de acero, instaladas en los lazos (durmientes) y de lastre, en el que el material rodante, por lo general, con ruedas de metal, se mueve. Otras variaciones son también posibles, tales como vía en placa, donde los carriles están fijados a una base de hormigón que descansa sobre un subsuelo preparado.

    El material rodante en un sistema de transporte ferroviario generalmente se encuentra con menor resistencia a la fricción de los vehículos de carretera, por lo que los vehículos de pasajeros y de carga (carros y vagones) se puede acoplar en trenes más largos. La operación se lleva a cabo por una empresa ferroviaria, proporcionando el transporte entre las estaciones de trenes o instalaciones de los clientes de carga. La energía es proporcionada por las locomotoras que o bien consumen energía eléctrica a partir de un sistema de electrificación ferroviaria o producen su propia energía, por lo general por los motores diesel. La mayoría de las pistas están acompañados por un sistema de señalización. Los ferrocarriles son un sistema de transporte terrestre seguro en comparación con otras formas de transporte. [Nb 1] El transporte ferroviario es capaz de altos niveles de pasajeros y la utilización de la carga y la eficiencia energética, pero a menudo es menos flexible y más capital de obra que el transporte por carretera, cuando los niveles de tráfico inferiores se consideran.

    Los ferrocarriles más antiguos, el hombre arrastrado datan del siglo 6 aC, con Periandro, uno de los siete sabios de Grecia, le atribuye su invención. El transporte ferroviario floreció después del desarrollo británico de la locomotora de vapor como una fuente viable de poder en los siglos 19. Con las máquinas de vapor, se podría construir vías de ferrocarril, que eran un componente clave de la revolución industrial. Además, los ferrocarriles reducen los costes de envío, y permitieron menos bienes perdidos, en comparación con el transporte de agua, que daba de vez en cuando hundimiento de los buques. El cambio de canales para ferrocarriles permitidos para los “mercados nacionales” en los que los precios variaban muy poco de ciudad en ciudad. La invención y el desarrollo del ferrocarril en Europa fue uno de los inventos tecnológicos más importantes del siglo 19; en los Estados Unidos, se estima que sin carril, el PIB habría sido inferior en un 7% en 1890.

    En la década de 1880, se introdujeron los trenes electrificados, y también los primeros tranvías y sistemas de tránsito rápido entró en vigor. A partir de la década de 1940, los ferrocarriles no electrificadas en la mayoría de los países tenían sus locomotoras de vapor reemplazados por locomotoras diesel-eléctricas, con el proceso de ser casi completa en el año 2000. Durante la década de 1960, se introdujeron los sistemas ferroviarios de alta velocidad electrificadas en Japón y más tarde en algunos otros países. Otras formas de transporte terrestre guiada fuera de las definiciones de ferrocarril tradicionales, tales como monorraíl o de levitación magnética, se han intentado, pero han tenido un uso limitado. Tras la caída después de la Segunda Guerra Mundial debido a la competencia de los automóviles, el transporte ferroviario ha tenido un renacimiento en las últimas décadas debido a la congestión de las carreteras y el aumento de los precios del combustible, así como los gobiernos que invierten en el ferrocarril como un medio para reducir las emisiones de CO2 en el contexto de la preocupación por calentamiento global.

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